Halcones de Atlanta (8-8) volvió a quedarse fuera de playoffs con una campaña 2015 muy irregular, sin embargo, podrá presumir que fue el único capaz de dominar a Panteras de Carolina (15-1) en su camino al Súper Tazón 50.El pasado 27 de diciembre, la grama del Georgia Dome comprobó que los “felinos” podían ser vulnerables y un marcador de 20-13 fue suficiente para arruinarles el paso inmaculado, desatando algunas críticas por posible exceso de confianza de parte de los de Charlotte.

Aquella vez, al cuadro del entrenador Ron Rivera se le escapó la que hubiera sido su decimoquinta victoria en fila, esto en los últimos dos minutos del cotejo, la defensiva concedió casi 300 yardas aéreas y la ofensiva simplemente no estuvo fina, con un Cam Newton bastante discreto en los controles.

Fue la llamada de atención para Rivera y sus pupilos, quienes para ese entonces ya tenían más que amarrado un cupo dentro de la postemporada, pues en las semanas siguientes recuperaron “el toque” y se abrieron paso hasta el “juego grande”, el segundo en la historia de la franquicia.

Al final del calendario regular, el equipo consagrado como monarca de la División Sur en la Conferencia Nacional (NFC) y también del “viejo circuito” firmó un balance de 15 glorias y sólo un tropiezo, además acumuló 500 puntos a cambio de 308 permitidos.

Cuando se presentó en el Bank of America Stadium, estuvo intratable con récord de 8-0, frente a enemigos de la NFC acabó 11-1 y se fue invicto en sus cuatro compromisos ante rivales de la Conferencia Americana (AFC).

De las 15 veces que se impuso Panteras, en nueve lo hizo por un margen mayor a una anotación (siete puntos), mientras que en ocho ocasiones superó la barrera de las 30 unidades. De este modo fue el primer conjunto con saldo de 15-1 que se mete a la instancia definitiva desde que lo hiciera Osos de Chicago en 1985.

Fue líder en toda la NFL en cuanto a unidades conseguidas e históricamente, los equipos punteros en este departamento ostentan una marca de 10-9 en el Súper Tazón, aunque han perdido cuatro de los últimos cinco; el más reciente mandamás en cuanto a puntos y que se proclamó campeón fue Santos de Nueva Orleans en la edición XLIV.

Entre sus víctimas durante la campaña regular estuvieron cuatro cuadros que avanzaron a playoffs (Texanos de Houston, Halcones Marinos de Seattle, Pieles Rojas de Washington y Empacadores de Green Bay).

En la primera semana, una intercepción del esquinero Josh Norman, devuelta hasta la “zona prometida”, impulsó la victoria de 20-9 en Jacksonville; en la segunda, “Superman” llevó las riendas con un touchdown terrestres y dos pases a las diagonales para pegarle 24-17 a Houston.

En la tercera jornada soportaron estoicos la reacción de Santos y se impusieron como locales por 27-22; en la cuatro canjearon por siete puntos dos pifias y ganaron 37-23 en Tampa Bay, para luego descansar en la quinta fecha.

En la sexta obtuvieron uno de sus más espectaculares festejos, con el CenturyLink Field como escenario, pues superaron 27-23 a Seattle con engarce de 26 yardas de Newton para el ala cerrada Greg Olsen a 32 segundos del final.

En la semana siete Newton padeció tres intercepciones, pero aun así Panteras dio cuenta de Águilas de Filadelfia al son de 27-16; en su siguiente duelo, protagonizaron un emocionante lunes por la noche y le pegaron 29-26 a Potros de Indianápolis; para la novena fecha dominaron 37-29 a Green Bay.

Con motivo de la jornada 10, viajaron al Nissan Stadium y se quedaron con el festejo 27-10 sobre Titanes de Tennessee; en la 11, Newton concretó cinco pases anotadores para dar forma a la paliza de 44-16 frente a Pieles Rojas de Washington y unos días después, se adueñaron del Día de Gracias en el AT&T Stadium, con tanteador de 33-14 contra Vaqueros de Dallas.

Uno de los momentos más emocionantes de los “felinos fue en la semana 13, cuando visitaron el Mercedes-Benz Superdome de Luisiana y sacaron un triunfo de 41-38 ante Santos, con cinco envíos a las diagonales cortesía de Newton, el último de ellos con sólo un minuto en el reloj del cuarto periodo.

En la 14 humillaron 38-0 a Atlanta, sin saber que en la semana 16 los “emplumados” les devolverían la “cortesía”, no sin antes, en la decimoquinta jornada, ofrecer un duelazo ante Gigantes de Nueva York, al cual derrotaron 38-35 en el MetLife Stadium con un gol de campo de 43 yardas en el último suspiro, realizado por Graham Gano.

El broche de oro lo pusieron cuando le hicieron los honores a Tampa Bay y le recetaron un 38-10 con dos anotaciones por tierra de Newton y otros dos disparos a la “tierra prometida”.

Gracias a su constancia, Carolina se apropió del primer puesto en la siembra de la Nacional, por lo cual descansó para la ronda de comodines y aseguró la ventaja de la localía el resto de la postemporada.

Tras esa semana libre, Rivera y sus muchachos regresaron a la carga en la fase divisional, con la confianza que les inyectó su afición despacharon 31-24 a Seattle, el cual había estelarizado los últimos dos “Super Bowl”.

Sin embargo, en dicho duelo Panteras volvió a “tocar fondo”, ya que en la primera mitad registró 31 puntos sin respuesta y después del descanso, cayó en su zona de confort para tener que ser rescatado por el apoyador externo Thomas Davis, responsable de recuperar una patada corta con sólo 1:12 minutos en el cronómetro.

Una vez instalados en el combate por el cetro de la Nacional, se ganaron el respeto de los que aún se resistían a sus encantos y ofrecieron sendo recital de 49-15 sobre Cardenales de Arizona, para fijar cita en el “súper domingo” contra Broncos de Denver.

Este 7 de febrero, Charlotte tendrá que ver de lejos el último acto de Newton y compañía, quienes pisarán el campo del Levi’s Stadium, en Santa Clara, California, para tratar de regresar a casa con el trofeo Vince Lombardi, el cual se les resistió en la campaña 2003.

Resultados de Panteras de Carolina en la campaña 2015 de la NFL:

– Temporada regular

01. 20-9 en Jacksonville

02. 24-17 Houston

03. 27-22 Nueva Orleans

04. 37-23 en Tampa Bay

05. Descanso

06. 27-23 en Seattle

07. 27-16 Filadelfia

08. 29-26 Indianápolis

09. 37-29 Green Bay

10. 27-10 en Tennessee

11. 44-16 Washington

12. 33-14 en Dallas

13. 41-38 en Nueva Orleans

14. 38-0 Atlanta

15. 38-35 en Gigantes NY

16. 13-20 en Atlanta

17. 38-10 Tampa Bay

Ronda de comodines: Descanso

Ronda divisional: 31-24 Seattle

Ronda de campeonato: 49-15 Arizona

NTX