Argentina, con Lionel Messi de vuelta superados unos problemas físicos, buscar sellar la clasificación a los cuartos de final de la Copa América Centenario ante la selección de Panamá, en alza por el triunfo ante Bolivia.

Este viernes, en el imponente Soldier Field de Chicago, ‘La Albiceleste’ procurará solventar el pase a la siguiente ronda como primero para, sobre el papel, lograr un cruce más benigno en los cuartos.

Argentina ganó en su debut en el torneo el lunes en Santa Clara (California), donde venció al vigente campeón Chile por 2-1, entonces sin Messi y con tantos de Ángel di María y Éver Banega.

Panamá, que comparte liderato del Grupo D con los mismos tres puntos que los argentinos, tienen una oportunidad histórica para acercarse a los cuartos en su primera participación en la Copa América, que este año celebra una edición especial con más selecciones.

Argentina, la número uno del mundo, según la clasificación de la FIFA, debe repetir el once ante Chile con la novedad de Messi, que suplirá al extremo zurdo Nico Gaitán, tal y como confirmó el seleccionador Gerardo ‘Tata’ Martino en la conferencia de prensa previa al choque.

“Desde ayer, Messi entrena con el grupo y lo ha hecho sin ningún dolor, no vemos ningún motivo para que no juegue”, indicó.

Junto a Messi, alineará a Gonzalo Higuaín, que sentará a Sergio Agüero, y también serán titulares Ángel di María o Javier Mascherano.

Di María, junto a Éver Banega, fue la figura destacada en el triunfo ante Chile, con un gol y una asistencia.

Lucas Biglia es la única baja confirmada por problemas físicos, aunque Javier ‘El Flaco’ Pastore y Ezequiel Lavezzi están renqueantes de recientes lesiones.

Enfrente, Panamá, la 56 en la clasificación de la FIFA, aguarda a un rival al que nunca se enfrentó en competiciones oficiales (el único registro es un 3-1 para Argentina en un amistoso en el 2009) con la inyección moral que les supuso haber ganado a Bolivia en Orlando por 2-1.

En ese partido, se impuso con doblete del delantero Blas Pérez, el jugador más insigne de los centroamericanos junto al central Felipe Baloy.

El seleccionador de Panamá, el colombiano Hernán Darío “Bolillo” Gómez, no teme el regreso de Messi, aunque reconoció que si ‘La Pulga’ está “inspirada” Panamá no tendrá “nada que hacer”.

“Uno desarrolla un trabajo táctico y tiene un equipo, pero las individualidades en el mundo del fútbol actual van por encima. Messi es un hombre que está por encima del todo el mundo”, analizó el exseleccionador colombiano.

Respecto al once contra Bolivia, ‘Bolillo’ prevé reforzar la medular con la introducción del volante Valentín Pimentel por el delantero Gabriel Torres.

Alineaciones probables:

Argentina: Sergio Romero; Gabriel Mercado, Nicolás Otamendi, Ramiro Funes Mori, Marcos Rojo; Augusto Fernández, Javier Mascherano, Éver Banega; Ángel Di María, Gonzalo Higuaín y Lionel Messi. Seleccionador: Gerardo Martino.

Panamá: Jaime Penedo; Adolfo Machado, Felipe Baloy, Harold Cummings, Roderick Miller; Gabriel Gómez, Armando Cooper, Aníbal Godoy, Alberto Quintero y Valentín Pimentel y Blas Pérez. Seleccionador: Hernán Darío Gómez

Árbitro: Joel Aguilar (El Salvador

Estadio: Soldier Field de Chicago, con capacidad para 61.500 espectadores.

Hora: 20:30.

EFE